leoni

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Serengeti sudorientale, Tanzania

Dall'apertura dei confini sudafricani, il 1° ottobre, abbiamo cercato di viaggiare il più possibile per approfittare dell'esperienza di aree faunistiche che al momento sono tranquille in termini di numero di visitatori. Sia il Kenya che la Tanzania hanno offerto ottime opportunità.

In 2018 abbiamo avuto il grande piacere di trascorrere del tempo a Pianure di Namiri che è un file Asia Africa campo situato nella parte sud orientale del Serengeti. Abbiamo avuto eccezionali avvistamenti di animali selvatici e ottime opportunità fotografiche, quindi eravamo molto entusiasti di tornare lo scorso novembre.  

È un'area eccezionalmente buona per vedere leoni, ghepardi e gatti serval. In particolare, abbiamo avuto un breve avvistamento di quello che posso dire onestamente è il leone maschio più bello che abbia mai visto. Il suo nome è Bob Junior e da quel primo avvistamento ho sempre sognato di rivederlo!

Bob Junior

I nostri obiettivi fotografici dovevano essere molto specifici. Stavamo cercando l'opportunità di vedere Bob Junior e con l'area che ospita un buon numero di gruppi di Kopje, ogni possibilità di fotografare un gatto predatore sulle rocce era in cima alla nostra agenda.

Quando si visitano aree che non si conoscono particolarmente bene, è fondamentale avere un'ottima guida. Nel 2018 siamo stati guidati da Manja che aveva ottime capacità di avvistamento e una grande passione per i suoi soggetti. Su richiesta, siamo stati molto fortunati ad avere Manja che ci guida di nuovo in questo viaggio.

Manja si interessa molto attivamente a tutti i gatti. Conosce la loro storia familiare e ha un'ottima conoscenza dei loro vari territori e comportamenti. Questo è un grande vantaggio in termini di poter anticipare dove si sposterà un determinato animale e cosa farà. Ha una vista incredibile e siamo rimasti costantemente stupiti dagli eccellenti spot che ha realizzato. È anche incredibilmente appassionato e nonostante gli incredibili avvistamenti che avremmo dovuto avere, condividere il tempo con lui nella boscaglia è stato un momento clou.

Nel nostro primo pomeriggio ci siamo imbattuti in Bob Junior. Lui e il suo orgoglio si erano accampati in una zona chiamata Semetu Kopjes. Semetu ha 4 gruppi di kopjes e una grande sorgente d'acqua che ha aiutato a mantenere i leoni in questa zona per la maggior parte della nostra visita. È stato un colpo di fortuna perché non solo avremmo avuto ottimi avvistamenti, ma avremmo anche visto un comportamento molto interessante.

Bob Junior ha una lunga storia. È stato generato da un altrettanto famoso leone chiamato Bob che a causa della sua criniera nera incrostata di dreadlock, prende il nome da Bob Marley. Bob e suo fratello della coalizione, Ziggy, che sfoggiava anche lui uno stile dreadlock con criniera nera, hanno regnato su molti branchi dal 2008 al 2017.

I loro buoni geni sono stati trasmessi a Bob Junior, che ha anche una lussureggiante criniera nera che si estende quasi fino allo stomaco. È meticoloso con la sua toelettatura e non c'è un dreadlock nella sua criniera. In effetti sembra che ogni mattina sia appena uscito da un salone di leoni. È semplicemente magnifico. A questo si aggiunge una disposizione molto speciale. È molto rilassato e si potrebbe quasi presumere che sia gentile. Non molto lo turba e puoi avvicinarti molto a lui senza disturbarlo affatto.

Nel 2018 Bob Jnr ha perso l'orgoglio che presiedeva da solo, a favore di altri due leoni maschi. Per due mesi è stato disperso, ma in quel periodo è stato molto fruttuoso. Ha formato una coalizione con un maschio più giovane e anche bello. Le guide qui lo chiamano “Bob's Friend” o “BF” ma noi abbiamo preferito chiamarlo “The Bullet”. I due tornarono due mesi dopo per riconquistare il loro orgoglio. Questo non è qualcosa di cui abbiamo sentito parlare prima nel comportamento dei leoni e abbiamo trovato questa storia abbastanza incredibile.

L'orgoglio attuale è composto da Bob Junior, The Bullet, quattro leonesse e sei cuccioli di circa 6 mesi. Bob Junior ha anche un'altra leonessa, anche se non fa parte di questo orgoglio che ha 3 piccoli cuccioli.

Abbiamo avuto ottime opportunità di fotografare tutti questi leoni nell'erba e camminare per le strade, ma saremmo abbastanza fortunati da vederne qualcuno sulle rocce di granito? Tornerò su questo più tardi!

Il periodo da maggio a fine novembre è in realtà molto difficile per i predatori dell'area delle pianure di Namiri. La migrazione degli gnu è partita e le sterminate pianure del Serengeti sono praticamente prive di selvaggina. Rimangono alcune gazzelle (Grants e Thompson) insieme ad alcuni piccoli branchi di Hartebeest. I primi sono più adatti al ghepardo ma difficili da catturare per i leoni. Sono richieste ottime capacità di caccia e il facocero ora appare anche nel menu del leone.

Può essere un periodo di attesa molto lungo e stressante per l'arrivo delle prime piogge che portano con sé il ritorno degli gnu.

Tuttavia, se gratti un po' sotto la superficie, vedrai che nelle praterie esiste tutto un altro ecosistema. Migliaia di roditori chiamano questa casa e questi attirano un'intera serie di predatori che vanno da molte specie diverse di gufi, albanelle, serpenti e gatti più piccoli. Abbiamo avuto numerosi avvistamenti di gatto selvatico africano e cinque diversi avvistamenti di serval. Questo è un gatto che non vediamo quasi mai e come tale, ogni avvistamento è prezioso.

gattopardo

Uno in particolare è un avvistamento che so che non supereremo mai. Una mattina all'alba avevamo trovato Bob Junior e il suo orgoglio accanto alla Primavera di Semetu. Quando sono entrati nel loro sonnellino diurno, eravamo appena andati a cercare Cheetah quando Manja si è animata molto. Aveva appena individuato un serval nell'erba alta. Normalmente i serval sono molto timidi e la maggior parte delle volte scompariranno nell'erba alta molto prima che si possa dare una buona occhiata.

Questa particolare femmina era esattamente l'opposto e in realtà si è avvicinata a noi e al nostro veicolo di sua spontanea volontà, pensiamo di darci un'occhiata migliore. Per un buon numero di minuti si è seduta molto vicino alla macchina e ci ha dato una lunga occhiata. La luce e gli sfondi erano semplicemente spettacolari e hanno dato a Chris quella che molto probabilmente sarà la sua migliore possibilità di fotografare un serval. Non vedo che questa opportunità servile sarà mai battuta!

L'habitat intorno a Namiri è perfetto per i ghepardi. Le grandi pianure aperte, che rendono ottimale lo sprint dopo la preda, ospitano gazzelle e molti termitai da cui il ghepardo è solito avvistare.

Manja ha osservato alcuni comportamenti di ghepardo incredibilmente unici qui, in particolare per quanto riguarda una madre ghepardo che ha partecipato a due diverse adozioni di cuccioli di ghepardo. In due diverse occasioni questa femmina di ghepardo ha adottato e allevato due cuccioli che non erano i suoi. C'è anche un resoconto di due ghepardi maschi che adottano un cucciolo di ghepardo femmina. Poiché era già stato svezzato, sono riusciti ad allevarla condividendo il cibo e insegnandole a cacciare. Una volta maturata, l'hanno trattata come una sorella e non si sono mai accoppiati con lei.

Questo tipo di comportamento non è stato registrato scientificamente prima e ora Manja sta lavorando a stretto contatto con il ricercatore di ghepardi nel Serengeti per vedere se è possibile registrare più di questo comportamento. C'è così tanto che ancora non sappiamo e mostra ancora una volta quanto sia importante avere naturalisti appassionati e dedicati nel campo che hanno una conoscenza intima dei singoli animali.

Durante il nostro soggiorno di una settimana abbiamo visto tredici diversi ghepardi e osservato due diverse cacce. L'erba alta ha fornito splendidi sfondi per le fotografie e abbiamo anche avuto il privilegio di vedere una raccolta di tre ghepardi maschi su un kopje all'alba. Li abbiamo incontrati mentre camminavano per la strada vicino al campo poco prima dell'alba. Poiché Manja conosce così bene questi ghepardi, ha immediatamente predetto che sarebbero andati a un kopje vicino chiamato "chapatti rock" dove avrebbero segnato il territorio.

Aveva ragione al 100%!

Chapatti rock era la piattaforma fotografica perfetta. Era abbastanza basso da poter essere fotografato sotto di esso e abbastanza piatto da poter evidenziare di nuovo il ghepardo nel cielo usando un obiettivo grandangolare.

Il lato comico era che le loro pance erano enormi! Devono aver appena consumato un pasto enorme di probabilmente una Grants Gazelle adulta e ora sembravano incinte!

Ghepardo

Il giorno seguente abbiamo visto questi stessi tre ghepardi maschi che cercavano di cacciare il facocero. L'inseguimento si è svolto su un tratto di 1 km e ha coinvolto due diversi facoceri. È stato interessante notare che durante l'inseguimento, il ghepardo è passato accanto a un branco di gazzelle Thompson che chiaramente non erano l'elemento preferito nel menu. L'appetito era decisamente lì solo per il facocero.

Da un punto di vista comportamentale è stato affascinante osservare i tre Ghepardi lavorare in tandem. Quando uno rallentava l'altro, che aveva seguito a una corsa veloce dietro, avrebbe preso il sopravvento e sarebbe passato alla marcia più alta. Quindi, come un ghepardo stanco, il prossimo che semplicemente prende il sopravvento. Anche se questa volta non hanno avuto successo, questi 3 ragazzi ghepardo sono chiaramente un trio molto pericoloso da incontrare se sei una potenziale preda.

Abbiamo anche incontrato una mamma ghepardo gravemente ferita con quattro cuccioli di circa 4 mesi. Già in questa fase i cuccioli sono più dipendenti dalla carne e le cacce quotidiane sono d'obbligo. Una volta che ci siamo avvicinati alla famiglia dei ghepardi, siamo rimasti sgomenti nel vedere che la mamma aveva una grave zoppia della gamba destra.

Il giorno seguente, sono stati avvistati da un altro veicolo da gioco e lei è stata segnalata per essere in condizioni ancora peggiori. Erano alcuni giorni che non riusciva a cacciare e le pance erano estremamente vuote.

Alla fine, il terzo giorno successivo, la radio ricevette una buona notizia. La mamma ghepardo è stata trovata mentre si nutriva di una gazzella di Grants adulta. Sembrava incredibile che fosse riuscita a raggiungere questo obiettivo e ribadisce quanto devono essere coraggiosi i predatori. Se sei ferito, non hai letteralmente scelta. Devi cacciare, qualunque cosa accada. Questo è ciò che è sopravvivenza.

Per tutta la durata del nostro viaggio, gli avvistamenti di lion pride di Bob Junior sono stati un evento quotidiano. Bob Junior potrebbe essere il leone maschio più bello di sempre, ma è anche riuscito a rivendicare per sé la leonessa più intelligente che abbiamo mai incontrato. E che straordinaria cacciatrice è...

Era a metà mattina di uno dei giorni che abbiamo visto un branco di circa 8 alcelafi correre nella direzione verso dove le leonesse erano nascoste nell'erba alta.

Gli alcelafi sono vulnerabili in questo tipo di habitat e pensiamo che questo sia il motivo per cui correvano. Molto probabilmente si sentivano a disagio piuttosto che aver rilevato il pericolo ed era solo la loro sfortuna che si trovassero molto vicino a una coppia di leonesse in caccia.

Quello che seguì fu il più incredibile spettacolo di caccia strategica che avessimo mai visto da parte dei leoni. Le notti buie sono decisamente a vantaggio di un leone e questo è il momento in cui si verificano la maggior parte delle loro cacce di successo. Durante il giorno abbiamo sempre la sensazione che siano piuttosto disorganizzati e che debbano essere molto fortunati per catturare con successo la loro preda.

Entrambe le leonesse videro il gregge che si avvicinava e per non essere vista una delle leonesse fece strisciare un leopardo velocissimo lontano dall'alcelafo che si avvicinava e verso la strada che era vicina. Facendo la scansione del leopardo non ha permesso alla sua forma di essere visibile sopra l'erba alta e ha raggiunto la strada inosservata.

L'alcelafo correva con un angolo di 45 gradi rispetto al punto in cui si trovava l'altra leonessa nell'erba e non c'era dubbio che questa leonessa sapesse di aver bisogno di anticipare la mandria per avere una possibilità di successo.

Per fare ciò, ha raggiunto la strada e mantenendo un profilo molto basso ha eseguito una corsa veloce per oltre 100 metri fino a superare la mandria. La strada convenientemente scendeva e la nascondeva completamente. Una volta in questa posizione, strisciò di nuovo nell'erba alta proprio di fronte alla mandria e rimase in attesa.

L'alcelafo non aveva idea che fosse in agguato. Probabilmente a circa 10 metri di distanza l'alcelafo di testa ha improvvisamente individuato la leonessa nell'erba e così la leonessa ha dovuto iniziare l'inseguimento. Ne seguì una folle corsa di entrambi e la leonessa divenne una macchia marrone mentre sfrecciava attraverso la prateria. Sebbene arrivasse a meno di 5 metri, non poteva competere con l'alcelafo.

Una volta che si è reso conto che non avrebbe avuto successo, abbiamo potuto vedere chiaramente che ha preso la decisione consapevole di inseguire il branco verso l'altra leonessa, cosa che ha fatto doppiamente.

La seconda leonessa era in agguato ed era pronta, ma all'ultimo momento il branco vide anche lei.

La caccia alle leonesse si è conclusa senza successo, ma siamo rimasti sbalorditi da ciò che avevamo appena visto. La leonessa aveva chiaramente pensato prima del gioco e aveva pianificato quasi perfettamente la sua mossa, e in aggiunta a ciò, ha apportato un aggiustamento critico quando necessario. Questa volta non ha avuto successo, ma non c'è dubbio su quale incredibile cacciatrice debba essere.

Infatti la nostra ultima mattina doveva mostrarci ancora una volta quanto fosse astuta.

Quando il sole ha iniziato a sorgere, abbiamo avvistato il primo branco di gnu a tornare nelle pianure di Namiri da maggio. Le nuvole erano cariche di pioggia e durante la notte aveva piovuto leggermente. Presto sarebbero cadute le prime piogge, portando con sé la grande migrazione degli gnu. Dopo mesi di lotta, i leoni erano più che pronti.

Dopo aver visto questo branco, Chris ha osservato che di certo non avrebbe voluto essere il primo gnu a tornare e quanto sarebbero state vere le sue parole.

I nostri avvistamenti sono iniziati con l'orgoglio Bob Junior e un eccellente avvistamento di ghepardi. Mentre ci preparavamo a malincuore per dirigerci verso l'aeroporto di Seronera, abbiamo visto avvicinarsi il branco di gnu che avevamo visto la mattina presto. Un'altra guida ci aveva informato di aver visto le stesse due leonesse che si muovevano a una corsa veloce verso un'area davanti a dove si muovevano gli gnu. Per arrivare a questo punto i due furbi felini avevano già dovuto percorrere ben oltre un chilometro da dove li avevamo visti l'ultima volta. Il destino ora stava conducendo lo gnu direttamente dalla leonessa.

Quando li ritenne abbastanza vicini, iniziò la sua caccia. Fin dall'inizio abbiamo potuto vedere che non avrebbe avuto successo, ma ha continuato il suo inseguimento a un ritmo medio portando lo gnu verso destra. Non ho potuto fare a meno di chiedermi perché stesse ancora inseguendo senza speranza, quando una seconda leonessa è apparsa dal nulla davanti al branco. In men che non si dica aveva affrontato con successo uno gnu a terra e ora non c'era via d'uscita per lo gnu.

Sebbene non abbiamo visto l'impostazione originale della caccia, non abbiamo avuto dubbi sul fatto che la prima leonessa sapesse esattamente dove doveva condurre lo gnu, e questo era proprio verso l'altra leonessa che era in agguato.

No, di certo non vorrai essere il primo gnu che torna...

Il nostro obiettivo e speranza per questo viaggio nel Serengeti era avere la possibilità di fotografare i gatti sui kopjes di granito.

A Kogatende abbiamo avuto un'eccellente opportunità di una femmina di leopardo su uno spettacolare masso di granito.

I 3 ghepardi maschi Namiri ci hanno regalato uno spettacolo impressionante all'alba su chapatti rock.

Ma Bob Junior e The Bullet sarebbero venuti alla festa? Beh, hanno dormito così tanto che eravamo vicini a rinunciare a loro!

È una fotografia molto difficile da realizzare poiché la maggior parte delle volte i leoni sceglieranno la roccia più facile da scalare e quella che offre più ombra da alberi e cespugli. È quasi impossibile ottenere un colpo pulito. Abbiamo avuto un'opportunità di 5 secondi in cui una leonessa ha battuto Bob Junior sulla sua roccia ombreggiata preferita. Nel suo tentativo di trovare un'opzione alternativa, si avvicinò a una bella sporgenza pulita per una sorveglianza super rapida. Come ho detto, è durato non più di 5 secondi, ma saremmo potuti tornare a casa contenti di questo.

Tuttavia, durante il nostro ultimo game drive del pomeriggio eravamo seduti con Bob Junior e The bullet mentre finivano i resti di un facocero che una delle leonesse aveva catturato. Avevamo messo via le nostre macchine fotografiche e stavamo per andarcene quando The Bullet si è alzato. È qui che entra in gioco il valore di una guida eccellente. Manja ci ha detto di stare in standby perché pensava che i maschi avrebbero iniziato a marcare il territorio. Nelle vicinanze c'era una roccia magnifica con una piattaforma perfetta.

“Segneranno in cima alla roccia”, disse Manja. "Preparati".

La luce stava svanendo velocemente ma il cielo era ancora evidenziato dal sole al tramonto e le grandi nuvole pendevano sospese e si riempivano della promessa di pioggia.

Avevamo solo pochi minuti prima di dover tornare al campo, ora o mai più.

Fortunatamente, in questo caso è stato adesso e il momento che abbiamo sognato è apparso davanti ai nostri occhi. Non potevo crederci, due dei leoni maschi più belli ora stavano in cima al kopje e sorvegliavano il territorio su cui regnavano. Il momento ha detto tutto... Re del Serengeti.

Re del Serengeti

Ero molto emozionato durante la nostra ultima mattina. La gente dell'Africa orientale ha un calore molto genuino che secondo me non ha eguali in nessun'altra parte del mondo. Il team di Namiri Plains ci ha fatto sentire come se fossimo a casa e incontrare le persone qui è stato il momento clou del viaggio come lo era la fauna selvatica. La maggior parte del personale si era alzato prima del normale l'ultima mattina per salutarci e mandarci via. Con le lacrime agli occhi speravamo tutti di rivederci.

Era stato poco dopo aver lasciato il campo che avevamo avvistato quel primo branco di gnu menzionato sopra e il momento ha colpito una risonanza molto profonda in me.

Il sistema qui è così intricato e fragile, ha bisogno che ogni pezzo del puzzle sia presente affinché l'equilibrio possa esistere. Le piogge devono cadere per fornire il miglior pascolo agli erbivori. E i predatori hanno bisogno che arrivi la pioggia per riportare la preda nella loro zona. È un sistema multidipendente che dobbiamo preservare con cura.

Dio benedica le piogge in Africa...

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